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Breve historia familiar

Los Sabbagh tuvieron una larga tradición como constructores en el Líbano. Siempre residieron en la región de Keserwan y provienen de la localidad de Darahoun, cerca de Mayrouba, en donde nació alrededor de 1.810 el padre de Habib, Manzur Sabbagh, el más antiguo ancestro conocido. Fueron consumados artistas de la piedra en la construcción de edificios importantes, tales como iglesias y conventos.

Arribados a Buenos Aires fueron apoyados por la familia de Moisés y Salomón Busader, importantes comerciantes mayoristas, también nacidos en el Líbano, quienes los recibieron fraternalmente en el puerto de Buenos Aires. Además de ayudarlos en Aduana y Migraciones y alojarlos provisoriamente, les concedieron facilidades para su desempeño como comerciantes minoristas.

La esposa de Habib, Yusfie Saade de Sabbagh, nacida en Mairuba, en 1.865, no viajó a la Argentina. Los descendientes afirman que vivió 110 años, falleciendo en 1.975.

Los Sapag intentaron radicarse en la zona de San Martín y Junín de los Andes, en el sur de Neuquén, para lo cual, luego de arribar en tren hasta la capital provincial, compraron dos carretas y los respectivos bueyes, en las que cargaron sus mercaderías. No pudieron llegar pues los animales sufrieron una enfermedad y murieron en un lugar llamado Fortín Cabo Alarcón, ubicado en el extremo sur de lo que hoy es el Lago Exequiel Ramos Mexia, formado por la represa de El Chocón. Se instalaron unos meses, en lo que fue la primera residencia de los Sapag en Argentina, pero luego decidieron volver a Neuquén Capital, donde habia condiciones más adecuadas para el comercio.

En ese momento se estaba construyendo el Ferrocarril Sud hacia la zona de Covunco y Zapala y se estaba erigiendo el Dique Contralmirante Cordero, la obra básica que permitió el desarrollo de la fruticultura en el Alto Valle de Río Negro y Neuquén. Gracias a esas actividades, los pioneros Sapag tuvieron por primera vez una residencia estable y actividad económica con perspectivas.

En 1.910 arribó otro hijo de Habib: Hanna, registrado como Juan, más jóven que Elías. Este nuevo miembro desplegó una gran actividad, viajando permanentemente con su “jardinera” y distribuyendo mercadería entre los obreros de las obras de infraestructura mencionadas.

Las primeras luchas

Siguiendo lo que imaginaban la futura traza del ferrocarril, adquirieron tierras en la localidad de Covunco, donde levantaron vivienda y comercio en 1.912.

CanaanNaziraEn 1.913 llegó otro hijo de Habib: Canaán también nacido en Mairuba, el 17 de febrero de 1.890, casado con Nazira Jalil el 24 de enero de 1.910. Arribaron a Covunco con dos hijos: Elías Canaán Sapag y Habib Sapag (nieto).

Lamentablemente para ellos el Ferrocarril Sud decidió instalar la estación en lo que sería la ciudad deZapala, unos 20 km al norte de Covunco. La estación se inauguró el 12 de julio de 1.913, fecha considerada como de fundación del pueblo, no obstante que ya existía población afincada.

Inmediatamente los Sapag adquirieron un terreno en las afuera de Zapala, junto a Cerro Michacheo y durante unos años mantuvieron actividades comerciales en ambas localidades, hasta que en 1.919 dejaron definitivamente Covunco y se instalaron en el centro de Zapala. Allí desarrollaron una productiva actividad de acopio de frutos agropecuarios de la región y venta de todo tipo de mercaderías. Llegan a convertirse en el centro de distribución y concentración de lanas y cueros más importante de la región.

Habib Sapag, el primer pionero, volvió al Líbano en 1.914, para no regresar más a la Argentina, junto a su nieto Elías, quien cursó estudios secundarios de bachillerato en Aintura, al norte de Beirut.

Una familia prolífica

Los hijos de Canaán:

Elías Canaán Sapag, nacido en Mayrouba el 5 de agosto de 1911, casado con Alma Cavallo, tuvieron 7 hijos. Falleció en Buenos Aires el 21 de junio de 1.993.

Habib Sapag, nacido en Mayrouba, en 1.912, falleció en Covunco, en 1.917.

Felipe Sapag, nacido en Zapala, el 17 de febrero de 1.917. Casado con Estela Romeo, 4 hijos.

Luritz Sapag, nacida el 1 de junio de 1.918 en Covunco, falleció en Buenos Aires el 24 de junio de 1.995. Casado con Felipe Sede, 3 hijos.

Almaya Sapag, nacida el 22 de junio de 1.919 en Zapala. Casada con Bartolomé Laffite, 2 hijos.

Amado Sapag, nacido el 5 de enero de 1.921 en Zapala. Casado con Esmeralda Gatti, 6 hijos.

- José Sapag, nacido en Zapala el 18 de marzo de 1.923, falleció en Cutral Co el 18 de diciembre de 1.997. Casado con Sarita Aostri, 3 hijos.

Josefa Sapag, nacida el 22 de noviembre de 1.924 en Zapala. Casada con Ricardo Esteves, 4 hijos.

Los hijos de esta tercera generación tuvieron numerosos descendientes y la Argentina cuenta hoy con más de 150 descendientes del Habib Sabbagh, distribuidos en 4 generaciones.

Los años de la crisis

La bonanza de los negocios permitió a la familia adquirir un importante campo de 3.000 hectáreas sobre el Río Covunco, a 15 km de donde había estado afincada la familia.

En 1.930 la empresa familiar, Sapag e Hijos, sufrió un colapso motivo de la crisis económica mundial, perdiendo casi todo su capital, aqunque no llega a quebrar. No obstante, los negocios se separaron. Canaán, Eshaia y Hanna, cada uno con sus hijos, fundaron empresas distintas y los destinos se vifurcaron. El campo familiar se dividió en tres partes.

Canaán se quedó en Zapala, donde continuó con la actividad comercial de acopio de productos zonales y venta de mercaderías de consumo, a la vez que desarrolló la Estancia La Nazira, en la parcela de 800 hectáreas que quedó de la subdivisión antes mencionada. Levantó el casco y construyó personalmente un magnífico canal de riego, que todavía hoy presta servicios. En esos terrenos forestó, críó ganado lanar y vacuno y desarrolló plantaciones extensivas e intensivas.

Felipe cursó estudios secundarios en el Colegio Saleciano de Don Bosco, en Bahía Blanca, en donde obtuvo el título de tenedor de libros luego de tres años, en 1.933. No pudo continuar sus estudios pues la familia no los pudo solventar.

Los hijos varones se instalaron, dos años antes de su fundación, en Cutral Co, pueblo ubicado en el medio del desierto, cerca de la explotación petrolífera de Plaza Huincul. Elías y Felipe, los hermanos mayores, fundan la empresa Sapag y Compañía, posteriormente Sapag Hnos SCC y Sapag Hnos SA. Su primer comercio se denominó “La Casa del Obrero”, lo que mostró toda una definición de vida.

Son años difíciles, signados por la dureza del clima seco y ventoso. Cutral Co, entonces denominada Pueblo Nuevo, fue fundada oficialmente el 22 de octubre de 1.933, sin la infraestructura básica, sin agua corriente, sin calefacción, a pesar de estar en una zona productora de gas, y sin servicios sanitarios, con una población animada sólo con la esperanza del oro negro.

El nacimiento de la vocación política

Elías Sapag fue presidente de la primera Comisión de Fomento del pueblo y Felipe su secretario. Junto a vecinos tenaces y voluntariosos realizaron el trazado del pueblo, ayudaron a todos los que se instalaron y construyeron las primeras obras de infraestructura, entre ellas la provisión de agua por cañerías desde una pileta abastecidas por pozos cavados con tecnología petrolera.

Doña Nazira, una verdadera heroína en esos años casi perversos, se turnaba: unos meses en Zapala y la estancia, junto a su marido, y después un período similar junto a sus hijos, en Cutral Co. Su acción fue decisiva para el éxito de la gesta: tejía y cosía la ropa, hacía el pan, ordeñaba la vaca, atendía las enfermedades y estaba siempre dispuesta, sin cansancio y sin quejarse.

Los hermanos Elías y Felipe crearon entonces una nueva sociedad: Sapag Hnos. Sobre esa estructura empezaron a levantar un futurochelaYoNene distinto. Tal como su padre y tíos en Zapala, pronto se convirtieron en el principal comercio del pueblo, cumpliendo no sólo una función de abastecimiento meramente comercial, sino también participando en cuanta organización comunitaria existía. Clubes deportivos, cooperadoras escolares y comisiones de fomento registran el nombre de los hermanos Sapag siempre comprometidos y asumiendo situaciones de liderazgo.

Cutral Co fue creciendo al ritmo de las explotaciones petroleras circundantes, por lo que pronto llegó a la cantidad de habitantes mínima, 5.000 personas, requeridos en los antiguos Territorios Nacionales para poder elejir sus propias autoridades comunales. Así es que en 1.952 se realizaron las primeras elecciones en Cutral Co. Felipe resultó concejal electo por el Partido Peronista y, habiendo renunciado quién figuraba al tope de la lista, se constituyó en el primer intendente electo del pueblo.

Casi la misma historia sucedió en Zapala, donde Amado Sapag, si bien no el primero, también fue electointendente.


Una acción memorable

La gestión comunal de Felipe fue memorable y constituyó la base de su popularidad a nivel provincial, que le abrió camino a una de las carreras políticas más brillantes en la historia de la Argentina. 

Gracias a la autoridad nacida del consenso elaboró presupuestos equilibrados en sus tres años de mandato. Organizó el aparato fiscal con impuestos que fueron recaudados con eficiencia y justicia. Aún con las erogaciones de una notable obra pública, la intendencia consiguió importantes superávits. En ese corto período:

Extendió la red de agua potable, una sensible necesidad, a todo el trazado urbano. Lo mismo para el gas domiciliario.

Constituyó la Cooperativa de Energía Eléctrica, adquiriendo la primera usina de la ciudad. Dicha cooperativa aún hoy presta eficientemente sus servicios, extendiéndose a otros, tales como telefonía.

Construyó un moderno edificio municipal, el que continúa y continuará en uso por muchos años.

Logró levantar los edificios de tres nuevas escuelas y el primer hospital de la comunidad.

Plantó miles de árboles que ayudaron a cambiar el duro panorama de sequedad, adobe, viento e incomodidad que reinaba hasta ese momento.

Por su parte Amado tenía un panorama menos arduo, por cuanto Zapala ya era una ciudad desarrollada, punta de rieles y centro de todo el comercio de la provincia. Su gestión por ello no tuvo características fundacionales, pero fue muy importante por cuanto impulsó hacia un nuevo nivel las obras y los servicios públicos.

Llevó el gas a la ciudad, una obra gigantesca para esos tiempos. Ordenó las finanzas que encontró desquiciadas. Extendió con nuevos barrios el égido municipal, construyó escuelas y edificios comunales y desplegó un dinamismo notable.

El éxito de estas dos gestiones paralelas, en las dos ciudades más importantes del interior provincial, sería el fundamento que permitió pocos años después proyectar la acción política a nivel provincial.

Diversificación económica hacia la minería

Hasta el comienzo de la década de los años ’50, la actividad económica familiar fue como la de tantos inmigrantes exitosos: comercial y agropecuaria. Tenían importantes locales de ramos generales en Cutral Co y Zapala, la Estancia La Nazira y eran proveedores del Ejército Argentino para sus guarniciones de Zapala, Covunco y Las Lajas.

En esos años tomaron una decisión que los proyectaría empresarialmente a otro nivel: comenzaron la actividad minera y sus industrias4 hnos derivadas. Durante algún tiempo las actividades tradicionales subsidiaron a las nuevas, pero rápidamente el operativo se volvió exitoso: carbón, bentonita, barita y mármoles fueron rubros rentables. Oro, cobre y otros metales, en cambio, fueron momentáneos fracasos que no quitaron energía a los proyectos.

Más adelante la barita encontró una nueva aplicación mucho más provechosa que la industria química: el crecimiento de la actividad petrolífera demandaba enormes cantidades de un producto de características físicas peculiares, la baritina. Este material es barita molida con finura microscópica y con pureza extrema, para aprovechar su alto peso específico como parte del barro de inyección de los pozos petrolíferos, produciendo un efecto de contención de la presión del gas. 

El yacimiento de barita de Cura Mallín, entre Andacollo y Chos Malal, en plena Coordillera del Viento, se constituyó entonces en el basamento de la economía de la empresa familiar. Sus excedentes permitieron, además, ayudar a la vocación política que siempre manifestó la familia.

Los años de la Resistencia Peronista

Las gestiones comunales de Amado y Felipe fueron interrumpidas por el golpe militar de 1.955, a partir del cual empezó otra historia. La proscripción imposibilitó a las mayorías poder expresar sus ideas y elegir sus destinos, lo que originó una época de grandes disputas.

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En Neuquén fueron significativas las huelgas nacionales del Sindicato Unido Petroleros del Estado (SUPE) en 1.958 y de la Unión Ferroviaria en 1.961. Feron los picos de máxima tensión en la región, derivados de una situación nacional inestable y conflictiva.

Elías, Felipe, Amado y José Sapag se involucraron activamente dentro del movimiento de la Resistencia Peronista. Casi todas las actividades fueron clandestinas, tales como la organización que montaron para evacuar perseguidos políticos hacia Chile.

En esas huelgas los Sapag no dudaron en poner a disposición de sus ideales un gran esfuerzo económico,soportando la alimentación de los huelgistas durante meses. En el caso del gremio ferroviario, el paro se pudo sostener porque entregaron alimentos, carnes y otros productos, para todo el personal desde Zapala hasta Ingeniero White, cerca de Bahía Blanca.

Semejante compromiso con la causa popular significó el principal antecedente parala creación de un nuevo movimiento político, que cambiaría drásticamente la historia de Neuquén.

El Movimiento Popular Neuquino

En 1.957 se produjo un hecho fundamental en la historia de la Provincia del Neuquén: se concretó suprovincialización con el dictado de su Constitución Provincial. En 1.958 se realizaron las primeras elecciones para Gobernador y diputados provinciales, iniciando una era de autonomía que permitió a los neuquinos forjar un destino de progreso.

No obstante las mayorías populares de la provincia estaban fuera del proceso institucional, debido a la proscripción del peronismo. Una confluencia de ex - intendentes del Territorio, entre ellos los hermanos Sapag, junto a dirigentes de los gremios ferroviario y petrolero y líderes peronistas de la capital provincial pasaron de la resistencia a los proyectos. Así el 4 de junio de 1.961 nació una esperanza: el Movimiento Popular Neuquino (MPN).

Inicialmente con orientación justicialista, en poco tiempo el MPN adquirió independencia ideológica y de gestión con la conducción de Elías Sapag como presidente del partido y de Felipe Sapag como líder popular, reiteradamente electo gobernador a lo largo de cuatro décadas de historia.

Una bifurcación histórica: los Sapag en el gobierno de Neuquén


Al año siguiente, el 7 de julio de 1.963, se realizan nuevamente elecciones para gobernador, intendentes y diputados provinciales. Los resultados del año anterior se repiten y entonces si, el 12 de Octubre de ese año Felipe Sapag asume como gobernador de Neuquén por primera vez. Amado es electo intendente de Zapala y la Cámara de Diputados vota la designación de Elías Sapag como senador nacional por Neuquén.

Las historias de los países y regiones suelen mostrar puntos de bifurcación donde los procesos sufren importantes cambios. A veces para mal, con guerras, invasiones o catástrofes naturales, a veces para mejorar, con descubrimientos de recursos naturales, liberación de yugos externos o revoluciones populares. La confluencia de la Provincialización de Neuquén y su flamante Constitución con el gobierno de Felipe Sapag significaron un cambio positivo de este úlitmo tipo, tan rotundo que ha marcado la historia de toda la región patagónica como una verdadera revolución pacífica.

Apenas comenzado su gobierno Felipe Sapag fundó y organizó la Corporación para el Desarrollo de Neuquén (COPADE), un organismo de planificación al que dotó de especialistas y consultores de primera línea que le ayudaron a realizar un buen diagnóstico de la situación provincial y a plantear un Plan de Desarrollo que dio el marco estratégico para el futuro. De allí surgieron las siguientes notables acciones:

Eliminó las escuelas rancho, levantando nuevos edificios para los mismos, a la vez que duplicó la cantidad de colegios. Inauguró por lo menos un colegio secundario en cada pueblo o ciudad. En total, en menos de tres años, construyó 157 edificios escolares.

Fundó la Universidad Provincial del Neuquén, en un gesto que le significó una gran crítica de la oposición conservadora local, ya que en esa época no se concebía algo tan revolucionario. Además fue creada con criterios académicos opuestos a los tradicionales: las facultades estaban esparcidas por el territorio, en donde estaba la producción. Por ejemplo, la carrera de Ingeniería en Petróleo se dictaba dentro del Yacimiento Plaza Huincul. La Escuela de Turismo fue una innovación al principio rechazada por los académicos tradicionales. Toda la experiencia fue un éxito y con el tiempo se convirtió en la Universidad Nacional del Comahue. Todos los edificios y la infraestructura montada por Neuquén fueron donadaos a la Universidad Nacional.

Atacó frontalmente el problema de las villas de emergencia y la falta de viviendas. Construyó casi 13 mil viviendas en ese primer gobierno, lo que significó techo para unas 50 mil personas. Es decir, le dio solución al problema de un tercio del total de la población provincial. Para ello introdujo novedosas tecnologías de viviendas industrializadas, baratas pero confortables, adaptadas al clima neuquino.

Dio las bases al Sistema Provincial de Salud, el que maduró en su segundo gobierno. En el primero se comenzaron a levantar un sinnumero de hospitales y centros de salud, de los que carecía totalmente la provincia.

El MPN se presentó por primera vez a elecciones el 24 de marzo de 1.962 y triunfó con amplitud, recolectando casi el sesenta por ciento de los votos. Pero, igual que en el resto de las provincias donde el peronismo había ganado, se burló la voluntad popular con intervenciones federales.

 

Provincializó el Banco de la Provincia del Neuquén, que había sido fundado en 1.961 como sociedad mixta. No estaba cumpliendo susEliasFelipe objetivos de promoción económica y con la capitalización del Estado había favorecido sólo a unas pocas empresas privadas que, al no devolver los cuantiosos créditos tomados, prácticamente lo había quebrado. Con la nueva estructura estatal, reorganizado y recapitalizado, el BPN se convirtió en una tremenda herramienta de desarrollo. Actualmente es uno de los pocos bancos provinciales que no se privatizaron.

Se construyen miles de kilómetros de nuevos caminos, mejorando los nuevos y dotándolos de numerosos puentes, rompiendo así el aislamiento casi total que sufrían grandes zonas de la provincia, causada por los grandes ríos que atraviesan su geografía.

Por primera vez en la historia de la provincia, el gobierno comienza un actividad sistemática de forestaciónde sus innumerables e inmensos faldeos y terrenos aptos, con variedades tradicionales y con nuevos especímenes que, a través de varias décadas, han mejorado la ecología y abierto una nueva forma de desarrollo económico.

El mismo impulso recibió toda la actividad económica, con una ley de promoción a las inversiones turísticas, agropecuarias e industriales, aún hoy vigente, y que ha facilitado con desgravaciones, créditos y apoyo tecnológico la radicación de centenares de nuevas industrias y establecimientos.

La comunidad indígena, luego de los terribles años que para ellos sobrevinieron a partir de la Conquista del Desierto, vió satisfechas muchas de sus aspiraciones. Por empezar, la propiedad de las tierras de sus reservas, la que se otorgó mediante una ley específica. Además la construcción masiva de escuelas, dispensarios y otras comodidades, como energía eléctrica, cambiaron un panorama de discriminación y olvido.

 

El Federalismo


No fue fácil ese camino, porque había que vencer décadas de aislamiento y marginación por parte del poder federal. Hasta la Provincialización, como en los demás territorios, Neuquén no gozaba de autonomía en sus decisiones. El gobernador territoriano tenía menos poder que el Administrador de YPF, que el juez federal, que el comandante de la Brigada e, incluso, que el jefe del Correo. A partir del nuevo estatuto legal y de la acción del MPN y los Sapag, la situación cambió.

Elías Sapag fue un líder de la causa del Federalismo en el parlamento Nacional y su prédica resonó fuerte en momentos en que las fuerzas nacionales, partidos políticos, fuerzas armadas, sindicatos y organizaciones empresarias, tenían su mente puesta en otros problemas. “Ni ayuda, ni lástima”, decía Don Elías con su potente voz, “Sólo pedimos igualdad y justicia”.

En 1.964 se realizan en Neuquén las Jornadas de Desarrollo Patagónico, inspiradas por el COPADE, en la que participaron todas las provincias del sur, incluida La Pampa. Allí se dieron las bases del fundamento federalista de la lucha patagónica, que persistirá mientras queden estructuras de colonialismo interno. Se planificó, se detectaron nuevas posibles inversiones, se analizaron estrategias y se consolidó la idea de unión entre las provincias sureñas.

El MPN adquiere en esa práctica su definitiva autonomía. En una polémica dura con las autoridades peronistas Felipe Sapag emite la famosa frase que forma parte de la identidad de los miembros del partido provincial: “Nos hemos puesto los pantalones largos”. Y agrega: “Nuestros destinos los trazamos con independencia de burócratas y emisarios. Neuquén, por Neuquén y la Patria”.

En síntesis, a los postulados básicos del ideario justicialista, signados por la búsqueda de la justicia social, el MPN le agregó la bandera delFederalismo, fundamental en regiones postergadas como la Patagonia, para quien los poderes centrales sólo manifiestan interés cuando pueden sacar beneficios, como con los hidrocarburos y las grandes represas. El Federalismo del MPN no propugna una independencia total idealizada, por el contrario, desea seguir dando lo mejor de sus riquezas al país, pero en un escenario de autonomía, donde las decisiones se tomen en las provincias, pensando en los pobladores de estas duras regiones.

El primer gobierno de Felipe Sapag, que finaliza con el golpe militar del 28 de junio de 1.966, que derroca al presidente Arturo Illia, sentó las bases del Neuquén moderno, dotándolo de infraestructura básica para el desarrollo y condiciones de vida adecuada para el crecimiento de una comunidad joven dinámica.

 

Los siguientes gobiernos

 

El mismo jefe militar que lo había desplazado, el general Juan Carlos Onganía, debe convocarlo a los pocos años frente a la situación que se había creado en Neuquén debido al pésimo desempeño del interventor provincial, con consecuencias sociales lamentables que derivaron en la histórica huelga de El Chocón. Luego de un plenario del MPN que lo autoriza, el 24 de febrero de 1.970 Felipe Sapag reasume la gobernación con el mandato de solucionar la crisis y obtener parte de los beneficios derivados de la construcción del complejo Chocón - Cerros Colorados para Neuquén.

 

Junto al Obispo Jaime de Nevares rápidamente obtienen soluciones a la gran huelga y puede retomar su plan de desarrollo. Renuncia a su cargo el 22 de agosto de 1.972, para poder postularse en las elecciones del 11 de marzo de 1.973. En esa oportunidad Neuquén es la única provincia donde no gana el Frente Justicilista de Liberación Nacional, dado que el MPN obtiene casi el 50 por ciento de los votos. Don Felipe retorna, entonces, a su tercera gobernación el 25 de mayo de 1.973, la que ejerce hasta el golpe militar del 24 de marzo de 1.976.

 

En estos dos períodos de gobierno se profundiza el camino trazado en el primer gobierno, agregándose una acción ya esbozada, pero entonces llevada a niveles muy superiores: el Plan de Salud. Se concibe una organización por niveles que abarca toda la provincia, con programas preventivos que cambian la pésima situación sanitaria previa. Como indicadores notables del éxito de ese Plan, el que es hoy exhibido en los foros mundiales médicos como un ejemplo a seguir, se pueden mencionar la suba de la esperanza de vida de 57 años a 71 años y la caída de la mortalidad infantildesde un horrendo 127 por mil al 26 por mil. 

 

Además se levantó el Parque Industrial de la ciudad de Neuquén, se construyeron líneas de alta tensión en toda la provincia, se dotó de agua, luz y gas a todas las poblaciones y se montó una infraestructura aérea formidable, cuya cabecera es el Aeropuerto Internacional del Neuquén.

 

Don Elías Sapag retomó su banca del senado en 1.973, continuando su labor como legislador y gran embajador de la provincia en la Capital Federal.

 

Un nuevo ideal en un mundo distinto

 

Con el terror del llamado “proceso de reorganización nacional” los hermanos Sapag se retiraron a la actividad de sus empresas privadas, mientras las nuevas generaciones iniciaron su participación. De acuerdo a la tradición familiar esa lucha fuecomprometida y como consecuencia de ella dos hijos de Felipe, Ricardo y Enrique cayeron asesinados defendiendo sus ideas.

 

Don Felipe y su esposa, Doña Chela, habían dado por finalizada la actividad política, pero esos hechos tan duros modificaron su voluntad y retemplaron su espíritu. Lejos de deprimirse o desalentarse, renovaron fuerzas y comenzaron una nueva lucha, con ideales marcados por el sacrificio de sus hijos.

 

Es así que Don Felipe se puso a la cabeza de la lucha contra el régimen militar en Neuquén, lo que le permitió acceder por cuarta vez a la gobernación el 10 de diciembre de 1.983, a la vez que Don Elías comienzó su tercer período como senador nacional.

 

Consolidada la situación de Neuquén como provincia dotada de excelente infraestructura física y humana, esta gestión constituyó una profundización en el rumbo señalado dos décadas antes. Para dimensionar lo realizado en pocos trazos basta con señalar los siguientes indicadores:

 

Entre 1.963 y 1.987, año en que termina la cuarta gestión de Don Felipe, la población de la provincia pasó de 100 mil habitantes a 350 mil. La esperanza de vida subió a 76 años y la mortalidad infantil bajo al 18 por mil, por debajo de la media nacional. Se construyeron 50 mil viviendas,400 escuelas primarias y secundarias y 65 hospitales y centros de salud. Toda la provincia está comunicada con caminos, electricidad, telefonía y televisión. Estas dos últimas redes fueron ejecutadas por el Estado neuquino y luego cedido al sector privado.

 

Hacia el final de este período, el 18 de octubre de 1.987, con 107 años de edad, falleció Don Canaán Sapag en Zapala.

 

Don Felipe culminó por primera vez un período constitucional completo el 10 de diciembre de 1.987, sucediéndolo otros gobernadores de su mismo partido. No obstante, ante las divisiones que experimentó el MPN en los años siguientes, decidió volver a liderar el partido y la provincia para colaborar con la unión de sus herederos. Es así que en 1.995, con 82 años, se coloca nuevamente al frente de la gobernación, en su quinto período como gobernador, realizando una labor en la que no sólo consolidó su obra, si no que trazó los destinos futuros de la provincia, como corresponde a un fundador que no ha abandonado la lucha. Lanzo una convocatoria a cambiar la matriz productiva provincial, hasta el presente basada en hidrocarburos, para alcanzar el desarrollo agropecuario y agroindustrial que pueda dar sustentabilidad al futuro económico de Neuquén. Todos los sectores políticos y sociales concuerdan en Neuquén con esa estrategia, la que, con altibajos, se está llevando adelante.

 

Don Elías, que falleció en Buenos Aires el 21 de junio de 1.994, se convirtió en el senador nacional que más tiempo ocupó una banca en la historia de la República Argentina.

 

Los descendientes de estos patriarcas, constructores del Neuquén moderno, continúan el sendero trazado por Habib y Canaán Sabbagh.

 

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